El eneldo es una planta perenne única en tanto que sus hojas y sus semillas se usan para condimentar. Es un miembro de la familia de las Umbelíferas, junto a la alcaravea, el perejil, el comino, el hinojo, etc. Botánicamente pertenece a la familia de las Apiáceas, género Anethum, de nombre científico Anephum graveolens. El eneldo es originario del Mediterráneo y del este de Europa. Así como el cilantro, la planta requiere climas cálidos en terrenos fértiles para florecer. Crece entre 30 y 60 cm de altura y tiene hojas de color verde oscuro, ralas y suaves, de sabor dulce y buen aroma.

Las semillas, usadas como condimento son similares en sabor y apariencia a las de la alcaravea. Tienen un color marrón claro, figura ovalada y sabor dulce, cítrico, pero también ligeramente ácido.

Beneficios de salud del eneldo

  • El eneldo contiene numerosos compuestos químicos conocidos por sus propiedades antioxidantes, medicinales y preventivas.
  • No contiene colesterol; es rico en antioxidantes y fibras dietarías que ayudan a controlar los niveles de colesterol en la sangre.
  • Las hojas y las semillas del eneldo contienen aceites esenciales como d-carvona, dilapiol, DHC, eugenol, limoneno, terpineno y miristicina.
  • El aceite esencial eugenol tiene una utilidad terapéutica como anestésico local y antiséptico. El eugenol también reduce los niveles de azúcar en la sangre en los diabéticos, aunque se requieren más estudios para establecer sus beneficios.
  • El aceite de eneldo tiene propiedades antiespasmódicas, carminativas, digestivas, desinfectantes, galactagoga (ayuda en la producción de leche materna) y sedantes.
  • También es rico en vitaminas, incluyendo ácido fólico, riboflavina, niacina, vitamina A, beta-caroteno, vitamina C.
  • La vitamina A y el beta-caroteno son flavonoides antioxidantes naturales. La vitamina A mantiene saludables las membranas mucosas, la piel y la visión. El consumo de alimentos ricos en flavonoides ayuda al cuerpo a protegerse de canceres pulmonares y bucales.
  • El eneldo fresco es una excelente fuente de vitamina C. Ésta ayuda al cuerpo a desarrollar resistencia contra agentes infecciosos y a eliminar los radicales libres pro-inflamatorio.
  • El eneldo también es una buena fuente de minerales: cobre, potasio, calcio, manganeso, hierro y magnesio. El cobre es un cofactor para muchas encimas vitales, incluyendo el citocromo c-oxidasa y el superóxido dismutasa (otros minerales que funcionan como cofactores para esta enzima son el manganeso y el zinc). El zinc que es un cofactor en muchas enzimas que regulan el crecimiento y desarrollo, la producción de espermatozoides, la digestión y la síntesis del ADN. El potasio es un componente importante de los fluidos que ayudan a regular el ritmo cardíaco y la presión arterial. El manganeso es usado por el cuerpo como cofactor para el enzima antioxidante superóxido dismutasa.

El eneldo tiene todas las características que se necesitan para considerarse uno de los alimentos funcionales más importantes. 100 g de eneldo proveen sólo 43 calorías, pero sus fito-nutrientes no son menores a los de cualquier fuente calórica, como los frutos secos, las legumbres, los cereales o los cárnicos.

100 g de esta hierba proveen (% de la cantidad diaria recomendada/100 gramos):

  • 37.5 de folatos (vitamina B 11)
  • 14% de vitamina B-6 (piridoxina)
  • 23% de riboflavina (vitamina B2)
  • 140% de vitamina C
  • 257% de vitamina A
  • 21% de calcio
  • 82% de hierro
  • 55% de manganeso

Selección y almacenamiento

El eneldo fresco y sus semillas están disponibles en los mercados todo el año. En la medida de lo posible, opte por el eneldo fresco porque es superior en sabor y en contenido vitamínico. El eneldo debe tener ramas verdes y tallos firmes. Debe estar libre de deterioro o manchas. Opte por el eneldo orgánico para garantizar la ausencia de residuos pesticidas.

El eneldo debe guardarse en la nevera en plástico o envuelto en papel de cocina ligeramente humedecido y debe consumirse tan pronto como sea posible puesto que pierde su sabor y sus nutrientes rápidamente.

Las semillas del eneldo son usadas como condimento. Las semillas de buena calidad liberan un aroma agradable cuando se exprimen con el índice y el pulgar.

En las tiendas, compre las semillas enteras en vez de su polvo, porque muchas veces puede contener condimentos adulterados. Las semillas del eneldo pueden guardarse en lugares frescos, secos y oscuros, en contenedores para varios meses. Las variedades molidas o en polvo deben guardarse en la nevera y ser consumidas lo más pronto posible porque pierden su sabor rápidamente.

Usos medicinales

  • Las ramas del eneldo tienen propiedades antisépticas, digestivas y carminativas.
  • El aceite esencial eugenol tiene una utilidad terapéutica como anestésico local y antiséptico. El eugenol también reduce los niveles de azúcar en la sangre en los diabéticos, aunque se requieren más estudios para establecer sus beneficios.
  • El aceite de eneldo, extraído de sus semillas, ha sido usado en la medicina tradicional como antiespasmódico, carminativo, estimulante del apetito, digestivo, desinfectante, promotor de la lactancia y para aliviar síntomas neurálgicos como el dolor de cabeza o la irritabilidad nerviosa.

Usos culinarios

El eneldo debe lavarse con agua para remover la tierra y cualquier residuo de pesticida. Para conservar intactos su sabor y fragancia, el eneldo se agrega a las recetas justo antes de servirse.

Algunos consejos:

  • El eneldo ha sido empleado en la preparación de muchos platos populares en el Mediterráneo y Europa. Junto a los otros condimentos, se usa para mejorar el sabor y aroma de las verduras, el pollo, el pescado y las carnes.
  • También se ha usado en la preparación de sopas y salsas.
  • El eneldo picado es un gran aderezo para las ensaladas de verduras.