Diferencia Entre La Alergia Y La Intolerancia Hacia Los Alimentos

Cuando alguien tiene una alergia alimentaria, su sistema inmune erróneamente considera la comida como hostil y el mecanismo de defensa del cuerpo entra en acción. Esto produce una variedad de síntomas que pueden variar desde picazón leve hasta dificultades respiratorias graves o incluso shock. Estos síntomas generalmente ocurren inmediatamente después de consumir la comida.

Cuando alguien es intolerante a un alimento, el sistema inmune generalmente no está involucrado y los síntomas tardan mucho más en desarrollarse y generalmente no son potencialmente mortales. Sin embargo, una intolerancia a los alimentos puede afectar negativamente la salud a largo plazo.

¿Los casos de alergia e intolerancia alimentaria son tipos de intoxicaciones alimentarias?

No. En un caso de intoxicación alimentaria, alguien se enferma por consumir un alimento contaminado con bacterias o toxinas dañinas. Los alimentos contaminados no deberían ser ingeridos por nadie. Con una alergia alimentaria o intolerancia, la comida agraviante es segura para la mayoría de las personas. Sin embargo, desencadena una reacción poco saludable en algunas personas. Por ejemplo, los cacahuetes son alimentos nutritivos y sabrosos que disfrutan muchas personas, pero para alguien con alergia al maní pueden resultar muy peligrosos.

¿Cómo se puede saber si se tiene alergia a los alimentos o intolerancia a los alimentos?

Es muy importante que la hipersensibilidad a los alimentos (alergia a los alimentos, intolerancia alimentaria o enfermedad celíaca) se diagnostique médicamente. El autodiagnóstico es extremadamente riesgoso ya que muchos de los síntomas asociados con estas afecciones son comunes a varias otras enfermedades. Es importante recordar que la intoxicación alimentaria por el consumo de alimentos contaminados y la aversión a los alimentos, cuando a alguien simplemente no le gusta un alimento en particular (pero no estará enfermo si lo consume), no son hipersensibilidades a los alimentos.

Si se diagnostica a sí mismo, puede eliminar de su dieta ciertos alimentos que son seguros y nutritivos, al mismo tiempo que continúa incluyendo alimentos que pueden ser riesgosos. Si cree que tiene una hipersensibilidad alimentaria, debe hablar con su médico de cabecera.

¿Qué sucede en una reacción alérgica?

Esencialmente, cuando el sistema inmune reacciona a un ingrediente alimenticio durante una reacción alérgica, desencadena la liberación de sustancias químicas como la histamina de las células del cuerpo. Esto causa algunos o todos los siguientes síntomas:

  • picazón o hinchazón en la boca y la garganta
  • enrojecimiento de la piel
  • ronchas en cualquier parte del cuerpo
  • secreción nasal y ojos llorosos
  • diarrea y/o vómitos
  • malestar general

Si la reacción es grave, pueden aparecer otros síntomas, como:

  • problemas para respirar (su garganta puede comenzar a hincharse o cerrarse)
  • una repentina sensación de debilidad (causada por una caída en la presión arterial)

Esta es una reacción anafiláctica, también conocida como shock anafiláctico, y es potencialmente mortal. Requiere tratamiento inmediato con inyección de adrenalina seguido de asistencia médica experta. Por lo general, los síntomas ocurren en cuestión de segundos o minutos después de estar expuesto a los alimentos, pero la reacción se puede retrasar durante varias horas. Consulte la sección de información médica para más información.

¿Cuáles son los síntomas de la intolerancia a un alimento?

Los síntomas de una intolerancia a los alimentos incluyen los de una molesta indigestión: diarrea, distensión abdominal, malestar estomacal, etc. Puede haber pérdida de peso, letargo o anemia, así como dolores de cabeza por migraña y efectos psicológicos como confusión e incluso depresión. Sin embargo, estos generalmente se manifiestan durante períodos de tiempo más largos, así como una variedad de otros síntomas que pueden resultar de una nutrición deficiente. En algunos casos, los síntomas de intolerancia alimentaria se asemejan a los de una reacción alérgica leve.

Muchos de los síntomas de una intolerancia alimentaria también están asociados con otros trastornos del sistema digestivo, como la enfermedad de Crohn y el síndrome del intestino irritable.

¿Qué alimentos causan una reacción alérgica?

Aunque las alergias a los cacahuetes y las nueces son probablemente las más conocidas debido a los muchos reportes de los medios sobre muertes relacionadas, cualquier alimento puede causar una respuesta alérgica en una persona susceptible. Hasta la fecha, las alergias a más de 180 alimentos se han documentado en todo el mundo. La mayoría de estos son muy raros y algunos están asociados con poblaciones o regiones particulares del mundo. La alergia al bacalao es común en Escandinavia, al igual que la alergia al arroz en China y la alergia al apio en Francia. Las alergias que se encuentran con más frecuencia incluyen las de maní, nueces, huevo, crustáceos, leche y trigo.

¿A qué alimentos pueden ser intolerante las personas?

También existe una gran variedad de alimentos asociados con la intolerancia alimentaria. Los más frecuentes son la de leche (intolerancia a la lactosa) y el gluten (enfermedad celíaca, intolerancia al trigo), pero también ciertos aditivos alimentarios como el glutamato monosódico (MSG).

  • Una persona con enfermedad celíaca reacciona al gluten, que es una proteína que se encuentra en alimentos como el trigo, el centeno, la cebada y la avena. Esto ocasiona daños en el intestino con efectos sobre el estado nutricional y el bienestar general.
  • Una persona con intolerancia a la lactosa no puede digerir la leche adecuadamente (la lactosa es un azúcar de la leche). La lactosa no puede ser absorbida por el cuerpo, dando como resultado síntomas tales como calambres y diarrea. Para obtener más información sobre la intolerancia a la lactosa, consulte la sección de información médica.
  • Algunas personas han reportado síntomas como enrojecimiento, aumento de la temperatura y dolor de cabeza después de comer el potenciador de sabor MSG. Estos síntomas también se conocen como “síndrome del restaurante chino”, relacionado con el hecho de que el glutamato monosódico es un ingrediente frecuente en muchos platos chinos.

Otros alimentos a los que se sabe que reaccionan las personas susceptibles incluyen el vino tinto, el queso, la cafeína y los salicilatos que se encuentran en ciertos vegetales, hierbas, especias, frutas y chocolate.

¿Se puede ser alérgico o intolerante a más de un alimento?

Es posible tener alergias a más de una cosa. También es posible ser intolerante a ciertas cosas y alérgico a otras cosas. Todo depende de cuán similares sean los ofensivos químicos en los alimentos o el polen o cualquier material al que se sea alérgico. Esto se llama reactividad cruzada: si tiene una alergia a un alimento, puede reaccionar a otra sustancia (no necesariamente a otro alimento) si contiene una proteína como la proteína que causa su alergia en primer lugar.

  • Por ejemplo, la reactividad cruzada puede hacer que una persona alérgica a los camarones también sea alérgica a los langostinos, cangrejos y langostas.
  • El huevo de gallina reacciona de forma cruzada con otros huevos y la leche de vaca tiene reactividad cruzada con la leche de cabras y ovejas.
  • Con frecuencia las personas alérgicas al maní también son alérgicas a la harina de altramuz.
  • Alguien con alergia al trigo también puede ser alérgico al centeno y polen de pasto.
  • Aquellos que son alérgicos al polen, particularmente al polen de abedul o de oliva, pueden desarrollar síntomas alérgicos cuando comen avellanas, manzanas, cerezas, peras o zanahorias.
  • Algunas reacciones cruzadas son menos obvias: una alergia a los ácaros del polvo doméstico puede provocar una alergia a los mariscos (moluscos y crustáceos), mientras que una alergia al caucho de látex aumenta el riesgo de ser alérgico a ciertas frutas y verduras.

Por Erika Garcia

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